A medida que descarbonizamos nuestro sistema de energía, debemos abordar no solo las emisiones de carbono, sino también los impactos perjudiciales para la salud pública y el medio ambiente de la extracción de petróleo y gas.

Mientras el mundo corre una carrera contra el tiempo para lograr cero emisiones netas de gases de efecto invernadero para el año 2050, y mantener el objetivo de limitar el calentamiento a 1,5°C, las compañías de petróleo y gas han comenzado a comercializar sus productos como “limpios” o “carbono neutral”. Empresas como Shell, TotalEnergies y Lundin Energy han comenzado a etiquetar algunos de sus productos como “carbono neutral” al empaquetarlos con compensaciones de carbono.

Estas tácticas son, en el mejor de los casos, greenwashing y, en el peor de los casos, peligrosas. No solo las investigaciones han expuesto repetidamente la industria de compensación de carbono como altamente poco confiable, sino que estas narrativas de las empresas crean una distracción del hecho de que necesitamos hacer la transición lejos de los combustibles fósiles ahora para evitar los peores impactos del cambio climático. La producción y el uso global de carbón, petróleo y gas deben comenzar a disminuir de inmediato y enérgicamente para limitar el calentamiento a largo plazo a 1,5°C, incluso si logramos reducir drásticamente las emisiones de metano y desarrollar tecnologías de eliminación de dióxido de carbono a gran escala.

Además, este enfoque de “quemar ahora, pagar después” ignora completamente la realidad de que cada año millones de personas, incluidos niños, mueren prematuramente y enferman debido a la contaminación del aire derivada de la quema de combustibles fósiles. Las comunidades locales y los ecosistemas continúan soportando la carga de la contaminación y otros impactos perjudiciales de la extracción de petróleo y gas.

Esta “visión de túnel de carbono”, en la que solo nos esforzamos por cero emisiones “netas” mientras ignoramos otros objetivos de desarrollo sostenible, queda perfectamente capturada en una ilustración del Instituto de Sostenibilidad de Maastricht de Jan Konietzko.

Ilustración del concepto “visión de túnel de carbón”. Reproducida con la autorización de Jan Konietzko.

En esta perspectiva, resumimos algunos de los principales impactos en la salud pública y el medio ambiente de las actividades de extracción de petróleo y gas, mediante ejemplos ilustrativos de América del Norte y América Latina.

Impactos en la salud pública local y regional

Las actividades a lo largo de la cadena de suministro de petróleo y gas -desde la exploración, extracción, procesamiento y refinación hasta el transporte- generan contaminación tóxica del aire, agua y residuos, así como estresores no químicos que afectan la salud de los trabajadores de la industria y las comunidades cercanas.

Contaminación del aire

Además de los gases de efecto invernadero, otros dos tipos principales de contaminantes del aire perjudiciales para la salud se emiten a lo largo de la cadena de suministro de petróleo y gas que afectan la calidad del aire local y regional. Los contaminantes atmosféricos y los productos químicos que conducen a su formación en la atmósfera generan una serie de efectos sobre la salud, incluyendo enfermedades cardíacas y pulmonares, problemas de fertilidad, demencia, reducción de la inteligencia y muerte prematura. Tales contaminantes incluyen partículas, óxidos de nitrógeno y compuestos orgánicos volátiles. Los contaminantes atmosféricos peligrosos (como el benceno y el tolueno) se sabe o se sospecha que causan cáncer y otros efectos graves para la salud, como efectos reproductivos y defectos de nacimiento. Las principales fuentes de estos dos tipos de contaminantes atmosféricos incluyen los motores diésel de servicio pesado utilizados en la perforación y finalización del pozo, la purga y la quema de gases y las fugas que ocurren durante todo el proceso, desde la plataforma del pozo hasta los tanques de almacenamiento líquido y la refinación del petróleo.

En los Estados Unidos, aproximadamente 18 millones de personas, o el 5% de la población, ahora viven a menos de una milla (1,6 km) de al menos un pozo de petróleo o gas activo gracias a los métodos de perforación no convencionales que acercaron los pozos a más personas. Un número creciente de estudios epidemiológicos están relacionando la exposición a los contaminantes atmosféricos emitidos por la producción de petróleo y gas con mayores tasas de hospitalización, exacerbación del asma e incidencia y resultados adversos en el nacimiento. Otros efectos potenciales, como el cáncer y las enfermedades neurodegenerativas, aún no pueden estudiarse de manera integral debido a que no ha pasado suficiente tiempo desde la rápida expansión del desarrollo de petróleo y gas no convencionales. Sin embargo, los estudios de monitoreo de la calidad del aire han encontrado niveles peligrosamente altos de benceno y otros contaminantes atmosféricos peligrosos para las personas que viven a menos de 500 pies (150 metros) de una instalación de petróleo o gas. De hecho, un estudio reciente analizó datos de 2001 a 2015 y encontró que las personas mayores que viven cerca de pozos de petróleo y gas no convencionales tienen más probabilidades de morir prematuramente. También es importante señalar que la industria petrolera supo desde 1980 que sus propios trabajadores y sus hijos podrían estar experimentando cáncer y defectos de nacimiento.

La contaminación de aguas residuales y residuos sólidos

Los residuos sólidos y líquidos generados por las operaciones de petróleo y gas pueden contener una amplia variedad de contaminantes dañinos y tóxicos, incluyendo arsénico, plomo y bario, así como materiales radioactivos de origen natural que se concentran por el proceso de perforación. Aunque la Agencia de Protección Ambiental de EE. UU. ha conocido sobre estos flujos de residuos radioactivos durante al menos 30 años, no existen regulaciones federales específicas para garantizar su gestión y eliminación seguras, lo que ha llevado a grandes cantidades de desechos de petróleo y gas no cuantificados que una investigación de Rolling Stone encontró que plantea “riesgos poco estudiados para el medio ambiente, el público y especialmente los propios empleados de la industria”.

En particular, las técnicas de perforación horizontal y fracturación hidráulica, que han llevado a una expansión dramática de la perforación de petróleo y gas no convencionales en los Estados Unidos en los últimos 15 años, consumen y contaminan vastas cantidades de agua con miles de productos químicos, algunos de los cuales se sabe que son carcinógenos o tienen efectos adversos reproductivos y de desarrollo. Ha habido casos documentados de contaminación de agua subterránea y superficial cerca de pozos de petróleo y gas en Ohio, Pensilvania y Wyoming.

Estos mismos riesgos se han identificado en operaciones de petróleo y gas en las regiones amazónicas y andinas de América del Sur. La proximidad a campos petroleros productivos se ha relacionado con un aumento de la incidencia de cáncer en Ecuador. Se han detectado altas concentraciones de metales pesados e hidrocarburos en agua superficial utilizada para la pesca y el consumo de varias ciudades en Perú y Bolivia.

La continuación de la expansión de tecnologías de extracción no convencionales, como la fracturación hidráulica, también podría poner una presión sobre la infraestructura de gestión del agua. Por ejemplo, un trabajo anterior de SEI sobre Vaca Muerta en Argentina destaca que las operaciones de esquisto aumentan la presión y representan un riesgo de calidad para el suministro de agua regional.

Abusos de derechos humanos

Impactos en comunidades indígenas

Los impactos del desarrollo de petróleo y gas en las comunidades indígenas se han documentado ampliamente en todo el mundo, desde América Latina (incluyendo Bolivia y Perú) hasta el Ártico (incluyendo Alaska). Estos incluyen la fragmentación y pérdida de territorio, la disminución del acceso a los recursos de tierra y agua, la calidad del agua y la seguridad alimentaria, la disminución de la cohesión social, los impactos en la cultura, la identidad, los conocimientos y prácticas indígenas, y la represión y amenazas contra quienes se oponen a las actividades extractivas.

Entre 2011 y 2019, el 17% de los 2.743 casos de conflictos socioambientales en todo el mundo estuvieron asociados con proyectos de suministro de petróleo y gas, según una investigación basada en el Atlas Global de Justicia Ambiental (EJAtlas). Los defensores ambientales, especialmente de grupos indígenas y otros marginados, enfrentan altas tasas de criminalización, violencia física y asesinatos en todos los conflictos documentados. Colombia tiene el peor registro de asesinatos de defensores ambientales, con 65 personas asesinadas en 2020, un tercio de las cuales eran indígenas o afrodescendientes.

Las implicaciones de la justicia ambiental

Además de los impactos en las comunidades indígenas, los conflictos de justicia ambiental causados por la extracción de petróleo y gas son generalizados en las Américas, con puntos críticos ubicados en la costa noreste de los Estados Unidos y en las regiones amazónicas y andinas, según lo documentado por el EJAtlas (ver figura). Los conflictos ocurren por una variedad de razones, incluyendo preocupaciones de seguridad, salud y biodiversidad.

El Atlas Global de Justicia Ambiental documenta conflictos socioambientales asociados con actividades extractivas, incluyendo aquellos relacionados con la exploración y extracción de petróleo y gas, oleoductos y pozos, y derrames de petróleo. Gráfico: EJAtlas.

Por ejemplo, investigaciones recientes en los Estados Unidos sugieren que los impactos negativos del desarrollo de petróleo y gas no convencionales son soportados de manera desproporcionada por mujeres embarazadas, niños, comunidades de color, pueblos indígenas y comunidades empobrecidas. Un estudio reciente encontró que los residentes hispanos que viven en el sur de Texas estuvieron expuestos a significativamente más eventos nocturnos de llamaradas que los residentes blancos, mientras que otro estudio encontró “evidencia robusta” de que las minorías, especialmente los afroamericanos, viven de manera desproporcionada cerca de pozos de fracking en Colorado, Oklahoma, Pennsylvania y Texas.

Pérdida de biodiversidad y degradación del ecosistema

Algunas de las reservas de petróleo y gas más importantes del mundo se encuentran en áreas clave para la conservación, como la Amazonia y el Ártico, y su extracción representa una amenaza para los ecosistemas naturales y la biodiversidad. El desarrollo de energía puede conducir a la mortalidad de la vida silvestre, la pérdida y fragmentación del hábitat, la contaminación acústica y lumínica y la aparición de especies invasoras. Por ejemplo, los desarrollos de petróleo y gas en el oeste de Canadá han afectado gravemente las poblaciones de caribú en la región.

El desarrollo de infraestructura de petróleo y gas también lleva a la deforestación y degradación forestal. Estas amenazas es probable que aumenten en regiones clave a medida que los gobiernos debiliten las regulaciones que protegen los bosques y las comunidades asociadas. Actualmente, 327 bloques de petróleo o gas están disponibles para su licitación o están en exploración en la Cuenca del Amazonas (cubriendo alrededor de 108 millones de hectáreas).

Incluso si las operaciones futuras de extracción se alinearan con trayectorias de emisiones netas cero a través de mecanismos de compensación o tecnologías de captura y almacenamiento de carbono, el riesgo de derrames de petróleo persistirá ya sea por fallas mecánicas (como el derrame de petróleo de Deepwater Horizon en 2010) o por un evento geológico a miles de kilómetros de distancia (como la reciente erupción volcánica que provocó un derrame de petróleo en la refinería de Pampilla en la costa de Perú). Los desastres ecológicos que cuestan miles de millones de dólares y requieren recuperaciones que duran décadas seguirán siendo una posibilidad, incluso cuando se sigan las regulaciones, mientras continúen las operaciones de petróleo y gas.

Evitar la “visión en túnel de carbono” en la carrera hacia cero emisiones netas

La continua extracción de petróleo y gas presenta muchos peligros que van más allá de las emisiones que causan el cambio climático y que continuarán existiendo en un futuro de cero emisiones que muchos considerarían exitoso. Sin embargo, como sucede con los impactos del cambio climático, algunos grupos y regiones están más expuestos que otros. Desde problemas de salud a largo plazo hasta la pérdida de vida y biodiversidad, los daños de la extracción recaen de manera desproporcionada en los grupos marginados que suelen estar más expuestos a los sitios de operación y la infraestructura.

 

Nada de esto es nuevo. Los efectos dañinos de la extracción de petróleo y gas son bien conocidos y respaldados por años de investigación, pero poco se ha hecho para proteger el medio ambiente y las comunidades. Aunque una recopilación de datos más continua y exhaustiva ayudaría a proporcionar evidencia más cuantitativa y mejorar la responsabilidad, la verdadera razón de la inacción es clara: aquellos más afectados tienen las voces más pequeñas en nuestra sociedad. Las inequidades de larga data en nuestros sistemas económicos y políticos han permitido que aquellos que se benefician de la economía de combustibles fósiles sigan protegiendo sus intereses, mientras desestiman los daños sufridos por los más vulnerables como “externalidades”.

La necesidad urgente de una transición lejos de los combustibles fósiles tiene muchos aspectos diferentes, cada uno interactuando con los demás y requiriendo igual atención. Los proyectos de petróleo y gas deben evaluarse no solo por las emisiones de gases de efecto invernadero que podrían bloquearse a nivel mundial, sino también por los riesgos que plantean a las comunidades y ecosistemas locales, como la contaminación del aire y el agua, la deforestación y las violaciones de los derechos humanos. Los marcos regulatorios y la aplicación sólida, un gran desafío en muchos países, también deben recibir apoyo en línea con estos esfuerzos.

Es hora de ir más allá de la “visión en túnel de carbono” planificando una transición justa que tenga en cuenta no solo la reducción de las emisiones de gases de efecto invernadero y la compensación de los trabajadores, sino también las injusticias que afectan la salud y el bienestar humano y ecológico.