Il bioma sconosciuto

Luogo di origine delle acque brasiliane , il bioma  del Cerrado passa spesso inosservato quando si parla di conservazione ambientale in Brasile. Situato nell’altopiano centrale del Brasile, il Cerrado è la più grande savana tropicale al di fuori dell’Africa , occupando il 24% del territorio nazionale, secondo solo al bioma amazzonico. Coprendo un’area di circa due milioni di km², il bioma del Cerrado confina con quasi tutti i biomi brasiliani, giocando un ruolo fondamentale nel mantenimento della biodiversità e fornendo servizi ecosistemici come l’approvvigionamento idrico, la qualità del suolo e la fornitura di cibo . Il bioma fornisce anche servizi ecosistemici culturali e di supporto  essenziali a più di 80 etnie indigene , come i Karajá e gli Xavante, così come i popoli tradizionali, come i quilombolas (popolo di discendenti africani), i ribeirinhos (popolo che vive lungo i fiumi), e i rompi cocco babassu.

“Sede delle sorgenti e della maggior parte dei bacini idrici sudamericani e dei bacini superiori dei grandi affluenti del Rio delle Amazzoni, il bioma del Cerrado gioca un ruolo vitale nella disponibilità di acqua superficiale e sotterranea del Brasile.”

Il bioma del Cerrado è strategico per la gestione delle risorse idriche in Brasile. Ospita le sorgenti e la maggior parte dei bacini idrici sudamericani  (il Paraná-Paraguay, Araguaia-Tocantins, e i bacini del fiume São Francisco), così come i bacini superiori dei grandi affluenti amazzonici, come lo Xingu e il Tapajós. È un contributore chiave alla fornitura di acqua dei fiumi São Francisco, Amazonas e Araguaia, rappresentando il 14% di tutta l’acqua superficiale brasiliana .

Il Cerrado gioca anche un ruolo essenziale nelle riserve di acqua freatica del Paese; tre delle principali falde acquifere del Brasile – Bambuí, Urucuia e Guarani – scorrono attraverso il territorio del bioma . Considerando le credenziali del Cerrado su scala nazionale e quelle riguardanti la quantità d’acqua, è chiaro che la mancanza di conservazione ambientale del bioma sta mettendo a rischio l’approvvigionamento idrico dell’intero Paese.

“L'agribusiness si espande a spese della sua biodiversità, portando a tassi di deforestazione sempre maggiori che favoriscono una narrativa di "scarsità d'acqua" nonostante il potenziale di "abbondanza idrica" del bioma.”

Nonostante il potenziale di “abbondanza d’acqua” del bioma, la narrativa della “scarsità d’acqua” prevale con la frammentazione del Cerrado e la conversione delle terre per la produzione agricola . La regione del Distretto Federale (dove si trova la capitale Brasilia) ha sperimentato lunghi periodi di ridotte precipitazioni tra il 2017 e il 2019, con conseguenze sull’approvvigionamento idrico sia urbano che rurale. La popolazione del Distretto Federale è stata costretta a convivere con schemi di “razionamento dell’acqua a rotazione” , mentre assisteva alla continua riduzione del livello della falda freatica a causa dell’eccessivo prelievo delle acque sotterranee .

Il problema della scarsità d’acqua è ben lontano dall’essere risolto; nel giugno 2021, diversi fiumi che compongono il bacino del Paraná hanno registrato i livelli di flusso più bassi mai registrati , generando timori di un blackout nel sistema elettrico brasiliano. I ricercatori hanno già messo in guardia sulla relazione tra la deforestazione nel Cerrado e la crisi idrica nel centro-sud del Brasile . Questa crisi idrica regionale ricorrente è una combinazione di molteplici fattori come le condizioni naturali, l’uso della terra e le decisioni relative alla gestione dell’acqua, ma la protezione delle sorgenti d’acqua del Cerrado ridurrebbe certamente al minimo, e potenzialmente invertirebbe, lo scenario di scarsità d’acqua del Brasile.

Questo è solo un aspetto della storia e apparentemente il meno conosciuto, o forse il più trascurato dai politici e dai commercianti di materie prime. Il Cerrado non passa inosservato quando si parla di agribusiness brasiliano, facendo spesso notizia a livello nazionale e contribuendo significativamente al PIL del Paese. Ma con quale costo socio-ambientale?

Figure 1 – The Cerrado biome and its multiple facets.

Il bioma Cerrado e le sue molteplici sfaccettature. A) Qui rappresentiamo il Cerrado che collega i biomi di tutto il Brasile. Con un’area di circa due milioni di km² (equivalente alla superficie totale combinata di Austria, Francia, Germania, Spagna e Svezia), il Cerrado confina con quasi tutti i biomi brasiliani. B) Il Cerrado è anche conosciuto come il luogo di origine delle acque brasiliane, sede delle sorgenti e della maggior parte dei bacini idrici sudamericani e dei bacini superiori dei grandi affluenti del Rio delle Amazzoni. C) Qui, ingrandiamo le aree di agricoltura intensiva del Brasile (quadrato tratteggiato indicato nella mappa B), raffigurando il Cerrado come il granaio del Brasile con la sua produzione di soia e contrapponendolo alla vasta rete idrica. Fonte: elaborazione propria basata su serie di dati nazionali disponibili al pubblico.

La dualità del Cerrado: destreggiarsi tra il commercio delle materie prime e la conservazione dell’ambiente

Figure 2 - Land degradation contrasting with a preserved area in the Cerrado biome.

Il degrado della terra in contrasto con un’area preservata all’ interno del bioma del Cerrado. Crediti fotografici: Guia Turístico de Goiás (2020). Foto: Guia Turístico de Goiás (2020) .

Il bioma del Cerrado è ben noto ai produttori agricoli brasiliani e alle compagnie commerciali internazionali. Data la sua produzione su larga scala di manzo, mais, cotone, pasta di legno, canna da zucchero e soia, la regione rappresenta il 60% di tutta la produzione agricola del Brasile . C’è un detto popolare tra gli agronomi e i politici secondo cui ” il Brasile è il granaio del mondo”  e i numeri della produzione agricola lo attestano. Ma quando i principali partner commerciali di prodotti agricoli del Brasile , il governo della Cina e l’Unione Europea, importano la soia brasiliana, cosa stanno effettivamente comprando?

Nel 2016, con la soia brasiliana sono stati esportati 275 gigametri cubi di acqua virtuale lorda e 17 milioni di ettari di terra virtuale lorda . Secondo l’iniziativa Trase , solo nel 2018, la soia brasiliana è stata associata a 49.983 ettari di rischio di deforestazione, che rappresentano 8,3 milioni di tonnellate di CO2 (per maggiori dettagli, consultare la metodologia Trase ). La regione MATOPIBA ha rappresentato l’88% del rischio di deforestazione  della soia esportata nel bioma del Cerrado. Situata all’intersezione di quattro stati brasiliani (Maranhão, Tocantins, Piauí e Bahia) MATOPIBA è la nuova frontiera della produzione di soia, che si sta espandendo rapidamente al costo della biodiversità del Cerrado .

Anche se l’8,4% di quest’area è protetta dall’Unità di Conservazione  (equivalente a 167.536 ettari), c’è un chiaro squilibrio tra gli investimenti (se esistenti) nella conservazione ecologica e l’espansione dell’agribusiness. Nel 2018, il governo brasiliano ha designato più di 34 miliardi di dollari per finanziare il settore agroalimentare . In netto contrasto, il bilancio del Ministero dell’Ambiente nel 2018 è stato di circa 664 milioni di dollari , di cui circa 47 milioni sono stati destinati alle politiche nazionali delle risorse idriche. Perché non promuovere un settore agroalimentare impegnato nella conservazione dell’ambiente? Per quanto tempo ancora lo “sviluppo” sarà in contrasto con la “sostenibilità”?

Ora abbiamo entrambi gli aspetti della storia: la priorità dell’intensificazione della produzione agricola e la negligenza sistematica della conservazione ecologica del bioma del Cerrado. Ma non tutto è detto e fatto; sono molte le iniziative in corso che mirano a minimizzare questo divario.

Figure 3 – Soybean trading flows for the Cerrado biome (2018).

Flussi commerciali di soia per il bioma del Cerrado (2018). Del volume totale prodotto (47.068.072 tonnellate), 23.807.969 tonnellate (50,6%) sono state destinate alla Cina (continente) e 4.835.184 tonnellate (10,3%) all’Unione Europea, i principali partner commerciali di prodotti agricoli del Brasile. Fonte: Adattato dall’iniziativa Trase .

Dalla scarsità dell’acqua alla sua abbondanza

I dati pubblicati di recente dall’iniziativa MapBiomas  mostrano che il bioma del Cerrado ha perso 1,8 Mi di ettari di superficie d’acqua tra il 1985 e il 2020. Tuttavia, sono in corso iniziative di conservazione dell’acqua per realizzare il potenziale di abbondanza d’acqua non ancora sfruttato del bioma del Cerrado. Il Water Producer Programme  (WPP), creato dalla National Water and Sanitation Agency (ANA) nei primi anni 2000, è un esempio che potrebbe progressivamente invertire l’attuale scenario di scarsità d’acqua se adeguatamente implementato. Il WPP è uno schema di pagamento per i servizi ecosistemici (PES), basato sul principio “steward earns”(chi amministra guadagna). La logica sottostante è che i beneficiari dei servizi ecosistemici legati all’acqua dovrebbero ricompensare gli amministratori che mantengono o proteggono i servizi ecosistemici di cui beneficiano.

“Iniziative per la conservazione dell'acqua sono in atto, come il Water Producer Programme, per allineare il mantenimento dei servizi ecosistemici con le pratiche agricole sostenibili nel bioma del Cerrado.”

Piattaforme collaborative multisettoriali che coinvolgono le imprese, il governo e la società civile stanno dimostrando che è possibile unirsi al WPP per allineare le migliori pratiche agricole che mirano a migliorare la conservazione dell’acqua. Il Cerrado Waters Consortium  nello stato brasiliano di Minas Gerais è uno di questi, che riunisce il restauro del paesaggio, la gestione delle risorse idriche e le pratiche di agricoltura intelligente per il clima che mirano a costruire paesaggi produttivi di caffè sostenibili e resistenti al clima. Questa regione, conosciuta come Cerrado Mineiro , è responsabile della produzione di 360 Mi tonnellate di caffè, quasi il 13% della produzione del Brasile, e comprende 55 comuni e oltre 4.500 agricoltori.

Figure 4 – The waters of the Pipiripau river.

Le acque del fiume Pipiripau. Situato all’interno del bioma del Cerrado, il Pipiripau è anche sede di uno dei progetti di punta del Water Producer Programme dell’ANA. Source  Attualmente, il fiume Pipiripau fornisce acqua a 180 mila abitanti del Distretto Federale. Crediti fotografici: Raylton Alves / Banco de Imagens ANA .

Realizzare il potenziale del Cerrado: la via da seguire

Il bioma del Cerrado passa spesso inosservato quando si parla di acqua e conservazione ambientale in Brasile e all’estero. Anche se sono in corso strategie di conservazione dell’acqua, certamente non si sviluppano allo stesso ritmo delle attività “business-as-usual” del settore agroalimentare, in particolare nella frontiera agricola della regione MATOPIBA. I tassi di deforestazione sempre più alti e le esportazioni virtuali di acqua indeboliscono il ruolo cruciale del Cerrado nello sviluppo sostenibile del Brasile.

Per evitare una carenza nazionale di energia elettrica, un collasso continentale dell’approvvigionamento idrico e persino una rottura delle catene di approvvigionamento agricolo globale, la dualità del Cerrado richiede un urgente cambiamento sistemico. Crediamo che esista un’opportunità nascosta nel trasformare il bioma in un paesaggio produttivo sostenibile che può sfruttare il suo potenziale nella fornitura di servizi ecosistemici, oltre a fornire una fonte di reddito alle popolazioni tradizionali e indigene. Passare dalla “scarsità d’acqua” all’”abbondanza d’acqua” richiede una nuova narrativa per il bioma del Cerrado, una che riconosca il valore a lungo termine della conservazione ambientale.

Questo articolo è stato pubblicato per la prima volta da Water Science Policy ed è disponibile anche in inglese , portoghese e spagnolo .

Coleoni, C., & Carvalho, T. (2021) ‘Navigating the (yet) unseen waters of Cerrado, the Brazilian savanna’ Water Science Policy2(51). doi: https://dx.doi.org/10.53014/CZLS6439